Sunday, November 7, 2010

Geo germany, my feature on Djibouti, East Africa

Last June I spent 3 exciting and burning hot weeks (= 45 degrees and 90% humidity... nice!) in Djibouti, on assignment for Geo Germany.
The article came out this week, I was very happy with the result - the whole assignment made me love my job. I felt really lucky.
In fact, I have always been really fascinated by all the intrigues of the Great Game = the strategic rivalry between Russian and British Empire that took place 100 years ago in Central Asia - basically spies dressing up like locals trying to gather information and risking their lives on the way. And much more. Peter Hopkirk has written a few books on this, and they are so extremely well written and documented, I encourage everyone to read them.
Anyway, as it turned out, shooting a story in Djibouti was like diving into the Great Game, but the African version, and its taking place now...
Djibouti, Dschibuti, Yibuti, Djiboeti... however you call it, is right on the Horn of Africa, opposite Yemen, north of Somalia, east of Ethiopia and South of Eritrea! Strategically and geopolitically, it is of extreme importance. It's an island of relative peace in the middle of a relative big mess. So, as it turns out, these days everybody wants a piece of Djibouti: US, China, lots of Europeans countries, Japanese - they all have an army presence in this dried up place. Title of the story sums it up "Alle Welt will nach Dschibuti" which translates more or less as "Everyone wants a piece of Djibouti".


At work at the US army Camp Lemonier ©Ines Possemeyer


During anti-piracy reconnaissance flight, above the Gulf of Aden. German army detachment.

I went with Geo staff writer Ines Possemeyer, a great and passionate journalist. She had worked for a couple of months ahead to secure us access to the various military bases, anti-piracy planes, the president, the foreign legion, refugee centers etc.
They are a million things to say about Djibouti - this is a bless and a curse when it comes to stories. What was a real challenge for me was to get an opening image for the article - one that would summarize the whole complexity of the geopolitical importance of Djibouti. I knew it would be impossible, unless I would find something like an army guy in a slum hanging out with prostitutes while looking for pirates all the while having a chat with the president and a few Somalian refugees... tough one indeed.

Here is the article. I will post more images on Djibouti in the coming days as well as explanations. There are many outtakes - a full story will end up on my website...



En Francais:
En Juin dernier je suis parti 3 semaines, en reportage pour Géo Allemagne.   L'article vient de sortir, je suis content du résultat. L'expérience m'a fait adoré mon boulot - toujours un bon signe.
J'ai toujours été fasciné par les intrigues du "Grand Jeu" - cette rivalité qui a eu lieu il y a + - 100 ans, entre l'Empire Britannique et l'Empire Russe, en Asie Centrale. En gros des espions qui s'habillent en pélerin pour aller récolter des informations dans les contrées reculée de l'empire. Peter Hopkirk a écrit de superbes bouquin a ce sujet, à lire absolument.
En fait, faire ce reportage à Djibouti, c'etait comme rentrer dans le Grand Jeu, version Afrique.
Djibouti, Dschibuti, Yibuti, Djiboeti... peux importe comment vous l'épeler, est sur la Corne d'Afrique (entouré de l'Ethiopie, Somalie et Erithrée, en face du Yemen), c'est stratégiquement et géopolitiquement très important: un lieu assez paisible au milieu d'une zone dangereuse. US, Chine, beaucoup d'Européens, Japonais etc: ils ont tous une présence armée. Le titre du reportage résume bien l'histoire "Alle Welt will nach Dschibuti" : "Tout le monde veut un bout de Djibouti".

Je suis parti avec Ines Possemeyer, journaliste très passionnée, ce fut un vrai plaisir de travaillé avec elle. Elle avait commencé a organiser les accés divers (Armée, président, camp de réfugié etc) quelques mois auparavant - chose essentielle pour ce type de reportage.
Il y a tellement de choses a dire a propos de Djibouti - c'est une bonne et mauvaise chose à la fois. Cela devient sur place très dificile de trouver une image qui symbolise toute la complexité du lieu. Je savais que cela serait difficile, a moins de trouver une mec de l'armée dans un bidonville avec des prostitués tout en cherchant des pirates et en taillant une bavette avec le préseident et quelques réfugiés somalien... bien difficile en effet.

L'article est ci-dessus (ainsi que qq images, en "action"). Je mettrais d'autres images de Djibouti dans les jours qui suivent avec des explications. En fait, le reportage terminera sur mon site dès que je trouverais le temps de le faire.

2 comments:

Anonymous said...

great work,

Anonymous said...

Joli boulot en effet. J'aime l'image de la vue du débarquement bien graphique, aussi les femmes au milieu de nulle part, et la gare routière avec le petit effet qui va bien. bravo mat.

ps c'est vraiment des nazes au figaro.